«¿Qué haríamos sin Tierras Raras?»: Experta estadounidense analiza la industria actual de estos elementos

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«¿Qué haríamos sin Tierras Raras?»: Experta estadounidense analiza la industria actual de estos elementos

La cuestión de crear un suministro seguro de Tierras Raras fuera de China es uno con el que la mayoría de aquellos dentro de esta industria están familiarizados.

En la actualidad, China es responsable del 95% de la producción de Tierras Raras a nivel mundial, pero ha caído en desgracia ante la Organización Mundial del Comercio (OMC) luego de imponer cuotas de exportación en 2010 a países consumidores de estos elementos. Sin embargo, fuera de esta industria, el público en general desconoce la importancia de las Tierras Raras en su vida diaria (se usan en la fabricación de tecnología de punta, como la electrónica de consumo, y hasta en el tratamiento de algunos tipos de cáncer), y no considera los peligros que podría suponer una eventual falta de suministro.

Esto es precisamente lo que la escritora de Silicon Valley y Licenciada en Ciencias de la Universidad de Stanford, Ann Bridges, trata de abordar en su nuevo libro de ficción, Rare Mettle (Temple ‘Raro’), el cual expone las dificultades que podrían generarse ante un embargo ficticio de elementos de Tierras Raras por parte de China. En la novela, tanto los intereses del Gobierno estadounidense como los de la industria privada se ven afectados, y los desafíos escalan rápidamente para ambos. 

Falta de un suministro seguro de Tierras Raras

Sin duda, un embargo chino de Lantánidos no es un escenario imposible. En 2010, dicho país cortó las exportaciones de estos elementos hacia Japón luego de un incidente entre la Guardia Costera nipona y un barco pesquero proveniente de China. Si bien la situación se resolvió prontamente, esto puso en alerta a Estados Unidos y otros países dada su dependencia de la potencia asiática en el suministro de estos elementos.

En el artículo «¿Qué haríamos sin Tierras Raras?», publicado en abril por el medio especializado Rare Earth Investing News, Bridges comentó que «es fascinante lo que sucede con China desde una perspectiva política. Me parece que los reportes de la Oficina de Responsabilidad Gubernamental (GAO, por sus siglas en inglés), sobre la falta de soluciones de parte del Pentágono y del Departamento de Defensa (DOD), están llamando la atención actualmente en el diálogo político». 

En febrero de este año, la GAO difundió un reporte en el que establece que la entidad de defensa norteamericana no ha adoptado un enfoque «exhaustivo, a lo largo de todo el Departamento, para identificar qué elementos de Tierras Raras son críticos para la seguridad nacional». Además, en el estudio se recomienda a la DOD concretar una estrategia para alcanzar un suministro seguro.

A juicio de la gran mayoría, el problema es que China produce Tierras Raras de forma mucho más económica que cualquier otro país, principalmente, debido a la minería ilegal que aún reina en la zona, la cual desestabiliza los precios.

Sin ir más lejos, en octubre de 2015 Lynas acusó a los mineros ilegales de China de generar un exceso de oferta de Lantánidos, el cual produjo una baja histórica en sus precios.

Hasta ahora, el factor «precio bajo» ha motivado a las naciones a comprarles Tierras Raras a China en vez de invertir en sus propios suministros. Sin embargo, con mayor frecuencia los fabricantes que utilizan estos minerales van tomando conciencia de la importancia de su trazabilidad.

La trazabilidad, se entiende como el conjunto de medidas, acciones y procedimientos que permiten registrar e identificar cada producto desde su origen hasta su destino final. Con ello los fabricantes comprueban que el producto fue obtenido legalmente, en base a un satisfactorio estándar minero, y evitan cuestionamientos de parte de la opinión pública por fomentar las malas prácticas de la industria. 

Imán de Neodimio, un elemento de Tierras Raras | images-of-elements.com

Imán de Neodimio, un elemento de Tierras Raras | images-of-elements.com

Mayor apoyo a Proyectos de Tierras Raras

Otro punto importante es el hecho de que China no cuenta con regulaciones medioambientales potentes, a diferencia de países como Estados Unidos, Canadá, Australia e incluso Chile, lo que hace que las compañías de Tierras Raras de estas naciones tengan más dificultades para competir.

En este sentido, la autora reconoció que los métodos mineros han mejorado con los años en naciones ex-China, sin embargo, argumentó que aún persiste una falta de inversión en lo que respecta a los riesgos regulatorios.

En sus palabras, «El problema clave parece ser el compromiso de inversión de dólares. Creo que (éstos) vendrán del mercado privado mientras no se remuevan los riesgos regulatorios y la incertidumbre en este respecto».

Al consultarle qué cambios le gustaría ver en relación a esta industria, Bridges afirmó que «Desde el punto de vista de las políticas públicas, creo que las regulaciones deben ser renovadas. Al menos debiera haber una especie de prototipo permitido con una orden de compra del Departamento de Defensa, que diga ‘Sí, vamos a comprar tantos miles de kilogramos de producto’, de modo de que puedan establecer toda una cadena de suministro. Eso es lo que va a ser necesario. Tienes que tener ese cliente final».

Por supuesto, en términos de precio, para la mayoría de los clientes aún es más conveniente comprar Tierras Raras a China a un precio barato. Pero la autora argumenta que «el precio puede ser cambiado si hay un propósito más amplio». Por ejemplo, señaló que los precios del gas en California son más altos que en otras ciudades, debido a que las refinerías están obligadas a producir gas de verano y gas de invierno debido a estrictos controles medioambientales. «En este caso, el Estado de California decidió que el propósito mayor era tener un control de la contaminación aérea».

«Si empiezas a analizar la defensa militar (y las Tierras Raras), creo que se vuelve un tema bastante importante para nuestro país el verlo de forma seria», finalizó.

Anna Bridges y la portada de su libro | LinkedIn

Anna Bridges y la portada de su libro | LinkedIn