El mundo de las Tierras Raras: ¿Qué es el Neodimio?

Chile y Reino Unido lanzan proyecto para impulsar la exploración en nuestro país
20/07/2016
Ministra Williams: “Los pequeños mineros representan una actividad económica, social y cultural clave en regiones y ciudades”
09/08/2016

El mundo de las Tierras Raras: ¿Qué es el Neodimio?

IMAGEN: Neodimio | Vista en PeriodicTable.com

*Este artículo fue publicado originalmente en el sitio especializado en Tierras Raras, Rare Earth Investment News. En Minera BioLantánidos te dejamos con su traducción al español.

Conocido por ser un material clave en la fabricación de los magnetos de Tierras Raras más potentes del mercado, el Neodimio es sin duda un elemento con el que los inversionistas debieran estar familiarizados.

Los magnetos de neodimio-hierro-boro son utilizados en un amplio rango de aplicaciones tecnológicas modernas. Más abajo, la red de Investing News investiga en detalle este mineral, cómo es usado y cómo los riesgos de suministro del metal están afectado a los consumidores finales (end users) de este mercado.

Primero, un poco de historia

El Neodimio fue descubierto en 1885 por el químico austríaco Carl Auer von Welsbach, aunque su descubrimiento produjo algo de controversia ya que en ese entonces el metal no podía hallarse naturalmente en su forma metálica, ya que debía separarse del Didimio (mezcla de los elementos de Tierras Raras Neodimio, Praseodimio y Lantano).

De acuerdo a la Real Sociedad de Química del Reino Unido, lo anterior causó el escepticismo de muchos químicos que no sabían si se trataba de un metal individual o no. Pese a ello, no pasó mucho tiempo hasta que el Neodimio obtuvo su debido reconocimiento como elemento particular. El metal recibe su nombre del griego neos didymos, que significa «nuevo gemelo».

El Neodimio en sí es bastante común. De hecho, es el doble más abundante que el Plomo y cerca de la mitad de abundante que el Cobre en la corteza terrestre. Casi siempre es extraído de los minerales Monacita y Bastnasita, aunque también se obtiene como subproducto de la fisión nuclear. 

Pieza de Neodimio | Vista en First4Magnetscom

Pieza de Neodimio | Vista en First4Magnetscom

Aplicaciones del Neodimio

Como se mencionó más arriba, el Neodimio tiene increíbles propiedades magnéticas, y es utilizado para crear los magnetos de Tierras Raras más potentes del mercado según peso y volumen. El Praseodimio, otro elemento de la serie de los Lantánidos, también es usado con frecuencia en estos magnetos, mientras que el Disprosio es añadido para mejorar su funcionalidad a temperaturas más altas.

Los magnetos de Neodimio-Hierro-Boro han revolucionado muchos pilares de la tecnología moderna, como los teléfonos móviles y computadores. Además, debido al poder de los magnetos incluso cuando se producen en tamaños pequeños, el Neodimio ha hecho posible la miniaturización de muchos productos electrónicos.

Para dar algunos ejemplos, la empresa Apex Magnets informó que los magnetos de Neodimio causan las pequeñas vibraciones de los aparatos móviles cuando el botón del sonido es silenciado, y es sólo gracias a las potentes propiedades magnéticas de este elemento que una resonancia magnética puede generar una vista precisa del interior del cuerpo humano sin tener que usar radiación. Los magnetos también son usados en las gráficas de los televisores modernos, ya que mejoran bastante la calidad de las imágenes al dirigir los electrones a la pantalla de forma ordenada para dar la máxima claridad y potenciar el color.

Adicionalmente, el Neodimio es un componente clave en las turbinas eólicas, que utilizan sus magnetos para aumentar la potencia de la turbina y generar electricidad. El metal es hallado comúnmente en turbinas de accionamiento directo. Éstas funcionan a velocidades bajas, permitiendo a los parques eólicos crear más electricidad que las turbinas tradicionales, y por ende, tener mayores beneficios. Esencialmente, considerando que el Neodimio no pesa mucho (aunque genera una cantidad significativa de fuerza), hay menos piezas involucradas en el diseño general, lo que vuelve a las turbinas en productoras de energía más eficientes.

Mientras la demanda por energía alternativa continúe en alza, se prevé que la demanda por Neodimio también se mantenga arriba.

Riesgos en el Suministro

La producción china de Tierras Raras ha sido responsable de la gran parte del suministro en los últimos años -cerca del 95%, para ser exactos, según la el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS, por sus siglas en inglés)-. Durante un tiempo, China restringió las cuotas de exportación de Lantánidos, una movida que causó preocupación en el resto del mundo, a medida que la demanda y el precio continuaba en alza.

Sin embargo, en 2014 la Organización Mundial de Comercio (OMC) falló en contra de las cuotas, afirmando que esta acción violaba el rol de China como miembro de dicha entidad. El Ministerio del Comercio del país asiático anunció a fines de diciembre de 2015 que eliminarían las restricciones en las exportaciones.

Magnetos de Neodimio | XRDoDRX en Wikimedia Commons (CC)

Magnetos de Neodimio | XRDoDRX en Wikimedia Commons (CC)

Si bien este anuncio fue prometedor para los usuarios fuera de China, muchos investigadores del mercado señalaron que el cambio en las regulaciones podría no resolver del todo el problema. China cambió su estructura interna de impuestos a las Tierras Raras en 2015, y aún mantiene cuotas de producción internas. Además, el país removió sus tarifas de exportación aplicadas a los Lantánidos y otros metales, lo que en el corto plazo puso presión a los precios de estos elementos. 

Fuera de China, existe un número de compañías mineras enfocadas en desarrollar depósitos de Tierras Raras, incluido el Neodimio, y eventualmente producirlas. Molycorp, el único productor estadounidense de estos minerales, se declaró en bancarrota y puso sus operaciones en modo de mantenimiento el año pasado. Sin embargo, su contraparte australiana Lynas Corporation permanece en el juego junto con otras empresas junior y desarrolladores -como es el caso de Medallion Resources (Canadá), Ucore Rare Metals (Canadá) y Minera BioLantánidos-.

El Resultado Final

Sin lugar a dudas, sumado al hecho de que los Lantánidos pueden agruparse -por ejemplo, en Óxidos de Tierras Raras-, el Neodimio se destaca como un elemento especialmente importante en relación al resto.

Sin duda, los inversionistas querrán poner ojo a este elemento cuando hagan su seguimiento del mercado.

FUENTE: Rare Earth Investing News