FUENTE: Minera BioLantánidos

Desde la irrupción masiva de aparatos tecnológicos a mediados de la década del 2000, la oferta y demanda de este tipo de productos ha crecido de forma considerable. Desde smartphones hasta notebooks, pasando por gadgets intermedios como las tablets y “phablets”, para nadie es un misterio que en la actualidad las personas viven de la tecnología.

En este contexto, uno de los factores más importantes en la creación de estos aparatos son las llamadas “Tierras Raras”, una serie de 17 elementos de la tabla periódica que son utilizados en la fabricación de tecnología de punta.

Pese a ser altamente demandadas, el abastecimiento de estas “tierras” se encuentra concentrado en un 90% por China, máximo productor mundial de estos minerales estratégicos. Sin embargo, existen otros países que ejercen el rol de suministrador de estos preciados elementos.

A continuación presentamos la lista de los mayores productores de “Tierras Raras” a nivel mundial, en base a diferentes plantas en operación estudiadas en 2014 por el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS, por sus siglas en inglés).

1. China – Producción: 95.000 toneladas anuales | Por lejos, China es el mayor productor de Lantánidos a nivel mundial con decenas de plantas en operación y recursos minerales que bordean los 55 millones de toneladas. Algunas de las empresas chinas más grandes son Mongolia Baotou Steel Rare-Earth Hi-Tech Company,  China Minmetals Corporation y China Non-Ferrous Metal Mining.

2. Estados Unidos – Producción: 7.000 toneladas anuales | En segundo lugar de la lista se ubica Estados Unidos, con una producción anual que alcanza las 7.000 toneladas anuales y recursos minerales por cerca de 13 millones de toneladas. La empresa emblema de la producción de “Tierras Raras” en el país norteamericano es Molycorp, cuyo mayor accionista es la compañía chilena Molymet (dueña del 20% de sus acciones).

3. India – Producción: 3.000 toneladas anuales | En el tercer lugar de la lista se encuentra India, con una producción anual de 3.000 toneladas y recursos estimados de 3.1 millones de toneladas.

Cabe señalar que más abajo en el ranking se encuentran Australia y Rusia, ambas con una producción anual estimada de 2.500 toneladas; Tailandia, con una producción de 1.100 toneladas por año; y Malasia junto a Vietnam, con una producción anual aproximada de 200 toneladas.

El caso de Chile

Hace un par de años y tras la fundación de Minera BioLantánidos en nuestro país, Chile se sumó a la carrera por la exploración de “Tierras Raras” que conjuntamente han llevado otras naciones como Canadá y Brasil, quienes han indagado sus terrenos en búsqueda de yacimientos de Lantánidos.

Luego de establecerse la presencia de estos elementos en la zona de Penco en la Región del Bío Bío, BioLantánidos ha desarrollado una serie de trabajos en las áreas de Ingeniería, Geología y Operaciones, entre otras, con el ideal de desarrollar este nuevo tipo de minerales en Chile y mantener a nuestro país como líder del rubro minero.

Fruto de ello es la Planta Piloto de Prueba Metalúrgica que comenzará sus operaciones dentro de los próximos meses, cuyo fin será poner a prueba los métodos y procesos desarrollados por el equipo para la producción eficiente y sostenible de las llamadas “Tierras Raras”, lo que sentará las bases para la futura construcción de la primera planta comercial de Lantánidos de Chile y Sudamérica.

Dicha planta, a situarse en la comuna de Penco, tendrá una dimensión pequeña y produciría un aproximado de 300 toneladas de Lantánidos al año. De lograrse el emplazamiento de plantas simultáneas en el mediano plazo, la empresa podría llegar a desarrollar cerca de 2.500 toneladas de Óxido de “Tierras Raras” por año, situando a nuestro país dentro del “Top 5” de naciones productoras de estos elementos.

FUENTES: Minera BioLantánidos | USGS | Rare Earth Investing News

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