El mundo de las Tierras Raras: ¿Qué es el Neodimio?

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El mundo de las Tierras Raras: ¿Qué es el Neodimio?

Imagen | ImagnetShop.com
*Este artículo fue publicado originalmente en el sitio especializado en Tierras Raras, Rare Earth Investment News. En BioLantánidos te dejamos con parte de su traducción al español.
Conocido por ser un material clave en la fabricación de los magnetos de Tierras Raras más potentes del mercado, el Neodimio es sin duda un elemento con el que los usuarios debieran estar familiarizados.
Los magnetos de neodimio-hierro-boro son utilizados en un amplio rango de aplicaciones tecnológicas modernas. Más abajo, la red de Investing News investiga este mineral y sus aplicaciones.

Un poco de historia

El Neodimio fue descubierto en 1885 por el químico austríaco Carl Auer von Welsbach, aunque su descubrimiento produjo algo de controversia ya que en ese entonces el metal no podía hallarse naturalmente en su forma metálica, ya que debía separarse del Didimio (mezcla de los elementos de Tierras Raras Neodimio, Praseodimio y Lantano).
De acuerdo a la Real Sociedad de Química del Reino Unido, lo anterior causó el escepticismo de muchos químicos que no sabían si se trataba de un metal individual o no. Pese a ello, no pasó mucho tiempo hasta que el Neodimio obtuvo su debido reconocimiento como elemento particular. El metal recibe su nombre del griego neos didymos, que significa «nuevo gemelo».
El Neodimio en sí es bastante común. De hecho, es el doble más abundante que el Plomo y cerca de la mitad de abundante que el Cobre en la corteza terrestre. Casi siempre es extraído de los minerales Monacita y Bastnasita, aunque también se obtiene como subproducto de la fisión nuclear. 
Imagen | ComputerHoy.com

Aplicaciones del Neodimio

Como se mencionó más arriba, el Neodimio tiene increíbles propiedades magnéticas, y es utilizado para crear los magnetos de Tierras Raras más potentes del mercado según peso y volumen. El Praseodimio, otro elemento de la serie de los Lantánidos, también es usado con frecuencia en estos magnetos, mientras que el Disprosio es añadido para mejorar su funcionalidad a temperaturas más altas.
Los magnetos de Neodimio-Hierro-Boro han revolucionado muchos pilares de la tecnología moderna, como los teléfonos móviles y computadores. Además, debido al poder de los magnetos incluso cuando se producen en tamaños pequeños, el Neodimio ha hecho posible la miniaturización de muchos productos electrónicos.
Para dar algunos ejemplos, la empresa Apex Magnets informó que los magnetos de Neodimio causan las pequeñas vibraciones de los aparatos móviles cuando el botón del sonido es silenciado, y es sólo gracias a las potentes propiedades magnéticas de este elemento que una resonancia magnética puede generar una vista precisa del interior del cuerpo humano sin tener que usar radiación. Los magnetos también son usados en las gráficas de los televisores modernos, ya que mejoran bastante la calidad de las imágenes al dirigir los electrones a la pantalla de forma ordenada para dar la máxima claridad y potenciar el color.
Adicionalmente, el Neodimio es un componente clave en las turbinas eólicas, que utilizan sus magnetos para aumentar la potencia de la turbina y generar electricidad. El metal es hallado comúnmente en turbinas de accionamiento directo. Éstas funcionan a velocidades bajas, permitiendo a los parques eólicos crear más electricidad que las turbinas tradicionales, y por ende, tener mayores beneficios. Esencialmente, considerando que el Neodimio no pesa mucho (aunque genera una cantidad significativa de fuerza), hay menos piezas involucradas en el diseño general, lo que vuelve a las turbinas en productoras de energía más eficientes.
Sin lugar a dudas, sumado al hecho de que los Lantánidos pueden agruparse -por ejemplo, en Óxidos de Tierras Raras-, el Neodimio se destaca como un elemento especialmente importante en relación al resto.
Mientras la demanda por energía alternativa y la electromovilidad continúe en alza, se prevé que la demanda por Neodimio también se mantenga arriba.